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Flash Player 9 update 3: the HD revolution

In questi ultimi 12-18 mesi mi sono poco dedicato al Flash e molto agli standards. La tendenza è, in linea di massima, “Standard, Simple & Social”, progettare in maniera semplice, web 2.0 (bordi arrotondati, caratteri San Serif e lower case, menu di navigazione semplici e persistenti, “bold” logos, colori vibranti, icone e ancora icone, riflessi su superfici, molto spazio bianco, tabs, drag & drop, autocomplete, widgets di ogni tipo etc.) e di sperimentare nuove forme di visualizzazione dei contenuti e nuovi ‘metodi sociali’ di navigazione, come i tag clouds, le previews, gli annotation systems, il social bookmarking, e in generale hanno spopolato i framework javascript e le librerie di effetti per le UI. Ma… non era un post sul Flash? Con tutta questa pantomima sul web 2.0 quasi me ne ero dimenticato.
flash HD
Pochi giorni fà, infatti, ho notato che Adobe ha rilasciato la update 3 (versione 9,0,115,0) del Flash Player 9. Sono andato sul sito Adobe Flash On e sono sobbalzato nuovamente sulla sedia (mi capita 2-3 volte l’anno al massimo) quando da questo sito di movie trailers noto il tasto “HD”.
Clicco e… voilà: full-screen e una definizione incredibile!

Mi ricordo che quando 4 anni fa sperimentavamo in Kyneste con i video in streaming (Flash Communication Server MX) e il player era alla versione 6, il video con flash era ancora sperimentale; lo stesso YouTube ci bombarda 4 anni dopo con video da 320px di larghezza con scarsa qualità, ma i trailers che ho visto su Flash On dimostrano come con questa release del player, Adobe abbia voluto estendendere e rinforzare la posizione di leadership nel segmento di tecnologie per il web video.

Inevitabilmente, i progetti di “desktop Internet TV” come Joost e Babelgum – che hanno investito molto per ideare qualcosa di alternativo, di simil high-definition, e per lo sviluppo di tecnologie proprietarie di video encoding, peer-to-peer networking e streaming video – subiranno dei rallentamenti, in termini di interesse da parte del pubblico; immagino che su a Milano siano sobbalzati sulla sedia anche loro, e così a Leiden. E pensare che anche io stavo per aderire alla “viewing revolution”, ma sono contento di come, tutto sommato, siano andate le cose visto che non ci siamo me$$i daccordo. Ma questa è un’altra storia e dimostra quanto sul web, tentare di affermarsi in un segmento così dinamico quale il video entertainment (entertainment e advertising online varranno ulteriori stramilioni di euro) sia davvero difficile, e ancora di più se ci si confronta con colossi come Adobe.

With the explosion of video on the Internet, a massive shift is under way in how people consume video entertainment. Television programs are being viewed not only on TV sets but also on computer screens and mobile devices. Yet challenges in creating and profiting from next-generation content persist; the future of television is online.
— adobe.com/solutions

Nessuno abbandonerà il browser (non ancora) e questo Adobe lo sa bene: con il Flash Player installato sul 99.1% dei computer collegati ad Internet e con la consapevolezza che l’80% di tutti i video streams oggi avvengono tramite Flash, é dura invogliare milioni di utenti a scaricare una desktop Internet TV application quale fonte di video entertainment. Sopratutto da questo momento in poi, ora che si può fare video broadcasting in alta definizione da fruire sempre nel “solito” browser. Certo, non è detta l’ultima parola, ma con questa mossa Adobe si aggiudica ancora una volta la leadership in un settore in grandissimo sviluppo, che nel breve periodo porterà alla nascita di nuovi servizi di video broadcasting. E’ certo che il 2008 sarà l’anno del sorpasso del web rispetto alla TV, in generale.

HD e Flash player: include da questa release il supporto per lo standard di compressione video H.264, un subset dello standard MPEG-4, lo stesso standard supportato dai device Blu-Ray e i video players HD-DVD. H.264 è anche conosciuto col nome di MPEG-4 Advanced Video Coding. In altre parole, la qualità del video ha subito un esponenziale miglioramento dalla precedente versione anche se il supporto di H.264 doveva arrivare con la versione 10 del player.

Inoltre c’è il supporto per l’High Efficiency AAC (HE-AAC) audio e “hardware accelerated, multi-core enhanced full screen video playback” e per i formati 3GP, MP4, e MOV; ovviamente l’HighDefinition si porta dietro tutti i problemi relativi alla ampiezza di banda necessaria per fare il delivery dello stesso: non aspettiamoci che per esempio YouTube converta tutto in HD rendendo impossibile lo streaming (per ora almeno), ma H.264 è comunque un codec molto più efficiente di quello in uso nelle versioni precedenti di flash player, e permette di visualizzare contenuti video di qualità assai migliore con lo stessa banda. Apple recentemente aveva chiesto a YouTube di re-encodare il suo catalogo di video nel formato H.264 per la distribuzione dei video su AppleTV e iPhone, per la stessa ragione: meno banda più qualità.

E’ iniziata la HD revolution, non ci resta che stare a guardare (nel vero senso della parola) e rimboccarci le maniche anche su questo fronte. E’ questo il bello: non sai mai come sarà domani; per non perdersi è essenziale essere attenti osservatori, avere intuito, senso critico e voglia di “vedere” cosa c’è dietro. Sempre.

Flash video accessibili e non intrusivi

jQuery.Flash – sviluppato da Luke Lutman – è un potente e flessibile plugin per jQuery che serve ad aggiungere a runtime un ‘oggetto’ Flash. Come questo.

Loading the player…


Google, the Master Plan. © 2007 O. Halici, J. Mayer

Pages are progressively enhanced when Flash and Javascript are available, and fallback to plain (X)HTML when they’re not — like search-engines, pdas or mobile phones. Replacements can happen as soon as the dom is ready. (X)HTML, CSS and Javascript stay where they belong — away from one another — making it easy to remove, update or swap out down the road.

Il plugin, offre la possibilità di fare dinamicamente l’embed di 5 ‘tipi’ di flash movies (Basic Embed, Flash Text-Replacement – sIFR, MP3 Player, YouTube Video, Inline Params, FlashBlock). Io mi sono ispirato con lo scritp che fa funzionare l’MP3 player.

Questa la mia versione ‘ispirata’ (ma sia chiaro, basata 90% su quanto già scritto da Lutman, ma anche 98…).

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 $('a[@href$="flv"]').flash(
{ src: 'flvplayer.swf'},
{ version: 8 },
function(htmlOptions) {
$this = $(this);
htmlOptions.width = '320';
htmlOptions.height = '260';
htmlOptions.flashvars.file = $this.attr('href');
htmlOptions.flashvars.image = $this.children().attr('src');
htmlOptions.flashvars.showfsbutton = 'false';
htmlOptions.flashvars.autostart = 'false';
$this.before($.fn.flash.transform(htmlOptions));
}
);

Infatti, anche se l’esempio con l’mp3 player usa l’SWF FLV 3.6 di Jeroen Wijering (che tra l’altro é il miglior .flv player attualmente reperibile), Lutman non aveva pensato ad usare questo player anche per i video.

E io, che tra elicotteri e gite fuori porta ho parecchi video che volendo potrei postare, avevo bisogno di un sistema che mi mantenga le pagine pulite e semplici da gestire e così ho ‘esteso’ lo script per le mie esigenze.

E questo metodo è perfetto.
Dovunque io voglia un video d’ora in poi, mi basterà inserire un’immagine ed un link:

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<div class="flv-player-instance"><a href="http://www.domain/media/yourpathtovideofile.flv"><img alt="Bergen Intrepid Turbine R/C helicopter" src="http://www.gcmingati.net/wordpress/wp-content/uploads/bergen.jpg" /></a></div>

Il nostro javscript sostituisce a runtime il link con il nostro bel lettore di file flv e usa come preview l’immagine nel nostro tag ‘a’ e come path per il filmato, l’attributo ‘href’ del link.

Sounds accessible?
Enjoy!

Nota: jQuery Flash plugin su IE ha il bug “jQuery/Packer/ActiveX Bug” che sostanzialmente forza gli utenti a fare click su ogni singolo controlo ActiveX (Flash, Quicktime, etc.) in una pagina, prima di poterlo utilizzare anche se il plugin è embeddato dinamicamente via javascript. Per questo su IE bisogna prima attivare il plugin facendo click sopra al player video e poi riprodurre il filmato. E’ un bug risolvibile e comunque non credo sia bloccante… piuttosto usate Firefox!

Nota: il video qui riprodotto è stato downloadato da YouTube grazie a VideoDL.

Update da mercoledi 13 febbraio 2008: jquery.flash non é più utilizzato per fare l’embed dinamico del player di filmati Flash Video JW FLV Media Player 3.14. Al suo posto utilizzo SFWObject (formerly known as FlashObject) ed é quindi possibile usufruire della modalità full-screen (in Firefox e Opera). Gli esempi in questo post restano comunque validi nella sintassi ma è comunque consigliabile usare SWFObject per l’embed dei file Flash, ed in particolare col JW FLV Media Player vista la disponibilità di una API JS con cui controllare il playback e non solo.